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Le nouvel ambassadeur de Chine en Angola arrive dans un contexte particulier

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Le nouvel ambassadeur de Chine en Angola, Zhang bin, a remis ses lettres de créance au président angolais João Lourenço le 29 février 2024. Photo via @ChinaEmbAngola sur X.

Par Lukas Fiala

L’arrivée du nouvel ambassadeur de Chine, Zhang Bin, en Angola la semaine dernière, après plusieurs mois d’absence, a été à peine remarquée en dehors de la communauté des observateurs de la diplomatie chinoise. S’il s’agit de la première nomination de Zhang en tant qu’ambassadeur, ce n’est pas la première fois qu’il se rend en Angola. Comme l’a fait remarquer Anthony Jarvis du China Diplomatic Digest en début de semaine, M. Zhang n’est pas un nouveau venu dans le contexte africain, puisqu’il a passé du temps au Nigeria et a également occupé le poste de directeur général adjoint du département des affaires africaines du ministère chinois des affaires étrangères.

La nomination d’un ambassadeur ayant une grande expérience de l’Afrique et ayant travaillé dans le plus grand État pétrolier d’Afrique pourrait être le signe d’un plus grand engagement entre les deux pays dans le secteur pétrolier. En effet, le pétrole représente environ 90 % des exportations angolaises et constitue depuis longtemps l’élément central du commerce bilatéral. Entre 2005 et 2009, l’Angola a été la deuxième source d’importation de pétrole de la Chine, après l’Arabie saoudite. La Chine achetant depuis longtemps la majorité du brut angolais, il n’est pas surprenant que les élites angolaises accordent depuis longtemps une grande importance à leurs relations avec Pékin.

Pourtant, alors que Zhang s’installe dans son poste à Luanda, il verra probablement une relation bilatérale différente dans un contexte international différent de celui de sa dernière nomination en 2013. Les premiers jours du « modèle angolais », comme on l’a appelé, ont été marqués par un alignement d’intérêts entre les élites angolaises à la recherche de capitaux après la fin de la guerre civile et la soif de pétrole brut de la Chine au début des années 2000.

Comme le rappellent les chercheurs Marcus Power et Ana Alves dans un ouvrage de référence sur les relations entre l’Angola et la Chine, la convergence d’intérêts qui s’en est suivie entre les parties prenantes chinoises et angolaises a conduit au développement de réseaux commerciaux complexes et souvent opaques, si caractéristiques de la nature décentralisée des premiers jours du « Going Out ». L’abondance de capitaux étrangers et l’absence de contrôles au sein de l’entreprise pétrolière publique Sonangol ont encouragé le soutien au régime kleptocratique du président dos Santos.

Toutefois, de nombreux facteurs indiquent que les relations bilatérales sont entrées dans une nouvelle phase, la mainmise de la famille Dos Santos sur le pouvoir s’étant affaiblie sous l’impulsion du président sortant Lourenço. Aujourd’hui, la Chine est une puissance mondiale qui a considérablement diversifié ses importations d’énergie. Avec l’accès à des partenaires fiables tels que l’Arabie saoudite et, surtout, la Russie dans le contexte de l’isolement de cette dernière des marchés occidentaux en raison de sa guerre en Ukraine, Pékin dispose de plus d’options qu’au début des années 2000.

Non seulement la Chine a plus d’options, mais l’appétit de Pékin pour investir dans les marchés émergents et faire face aux externalités économiques, à la corruption et à l’instabilité qui en découlent a également diminué dans une certaine mesure au cours des dernières années. Si cette évolution reflète en partie le ralentissement de l’économie chinoise, elle est également le fruit d’une réorientation consciente du financement d’infrastructures à grande échelle improductives – ce que Xi Jinping a qualifié de « projets de vanité » – vers une empreinte économique étrangère plus réduite et plus durable.

Alors que Pékin met un frein aux excès du « Going Out » et de l’initiative Belt and Road, l’ambassadeur Zhang sera probablement occupé à comprendre et à impliquer l’Angola dans les efforts de la Chine en matière de recouvrement de ses créances internationales. En tant que principal bénéficiaire africain du financement chinois, avec plus de 250 prêts s’élevant à plus de 45 milliards de dollars, Zhang sera probablement très occupé.

Enfin, la nomination de M. Zhang est également intéressante dans un contexte de rivalité entre les États-Unis et la Chine sur le continent. Le chemin de fer de Benguela, qui s’étend à l’est de l’Angola vers la RDC, a été reconstruit et financé par la Chine à partir de 2004. Il fait désormais partie d’un vaste projet soutenu par les États-Unis, qui relie l’Angola, la RDC et la Zambie dans le cadre de l’accès aux minerais essentiels à tous les domaines, de la haute technologie à la transition écologique.

Lukas Fiala est chef de projet pour China Foresight à LSE IDEAS.

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